Bitcoin para no informáticos – Entrega 1: ¿qué son las criptomonedas?

Introducción: ¿Por qué escribir estos artículos?

Dado este nuevo fenómeno de las criptomonedas, son muchas las personas que llegan con dudas y muchas ganas de aprender este nuevo universo. Amigos, conocidos, familiares, nos preguntan todo el tiempo ¿Qué es Bitcoin? ¿Cómo compro Bitcoin? ¿Qué es el blockchain?, etc..

Desde TEDIC encontramos en esas preguntas nuestra motivación principal para acercar a los no-informáticos o “no-expertos”, una serie de conceptos y prácticas que se están extendiendo cada vez más y en el futuro pueden pasar a ser parte esencial de lo cotidiano.

Las explicaciones de por qué las criptomonedas están teniendo tanto éxito pueden ser múltiples: a mí me gustaría rescatar el hecho de que de ser adoptadas de forma masiva, pondrían en cuestionamiento el sistema bancario actual, que puede verse como una forma abusiva de manejar y utilizar el dinero de las personas, sin contar las numerosas irregularidades en que habitualmente incurren. Hay un brillante ensayo que se llama “Quiero toda la tierra más el 5%” que expone de forma fenomenal y muy didáctica este fraudulento esquema de manejo de los ahorros y finanzas de las personas por parte de los bancos 1 2.

Existen quienes afirman que Bitcoin, en particular a partir de su tecnología de blockchain, comenzó un cambio tan drástico como la invención de las computadoras personales, o la creación de Internet, Marc Andreessen, co fundador de Netscape plantea estos 3 hitos: “Computadoras personales en 1975, Internet en 1993, y –creo que– Bitcoin en 2014” 3. A lo largo de estos artículos veremos algunos elementos que pueden apoyar esta tesis.

La velocidad del cambio

El avance, la variedad y la velocidad de surgimiento y adopción de criptomonedas te va a obligar a verificar la fecha de estos artículos e ir con cautela tratando de ver que lo que aquí está escrito aún se corresponda con la realidad (si es que alguna vez lo hizo).

A lo largo del texto, te vamos a ir proponiendo fuentes de información que creemos veraces y que deberías revisar cada vez para cotejar lo que aparece en el texto y continuar con tus propias investigaciones.

Pensado desde el Sur

Estos artículos, si bien pueden servir para cualquier persona en el mundo, tienen consejos que en algunos casos aplican para América del Sur, que tiene sus peculiaridades en la relación con los gobiernos, los bancos, el dinero y las prácticas sociales en general. Por ejemplo, en los momentos de escribir esto, suele ser bastante sencillo comprar bictoins en Europa, no así por esta parte del globo.

Un comentario “final”

Si sos experto en criptomonedas o en economía y estás leyendo esto, probablemente tengas unas cuantas críticas y sugerencias: ya sabes, este texto está en un repositorio abierto y tiene licencia libre así que , puedes hacer tus aportes, con un comentario debajo, un mensaje por nuestra web o incluso haciendo un pull request con las correcciones o mejoras que propones.

¿Qué son las criptomonedas?

No va a ser sencillo entender qué son las criptomonedas, pero tampoco es sencillo entender qué es el dinero: ¿cómo es posible que esos trozos de papel que llamamos dinero tengan un valor determinado? ¿qué son esos números que aparecen en el banco o en una pantalla indicando que es dinero que nos pertenece? ¿Cómo es posible que compremos con un pedazo de plástico que tiene un largo número en su frente? Todas preguntas que parecen sencillas, pero no lo son; sin embargo convivimos con este sistema monetario y lo utilizamos cotidianamente sin cuestionarnos estas cosas.

Es decir, estamos muy acostumbrados a utilizar ese papel o esos metales emitidos por los Estados y acordamos que tienen un cierto valor que utilizamos para intercambiar bienes (como un juego de sillas), servicios (como atenderse con un médico) o incluso como forma de ahorro. El uso de tarjetas de crédito y cuentas bancarias aún se vuelve más abstracto y menos entendible.

En definitiva todo se basa en formas de almacenamiento e intercambio de valor que tomamos como válidas porque nos vienen pre establecidas y confiamos en ellas: confiamos en el Estado, en los bancos y en esos papeles llamados billetes.

¿Qué características tienen las monedas?

Para que un material u objeto pueda servir como moneda, como dinero, tiene ciertas propiedades que debe cumplir: debe ser un bien escaso, divisible, duradero, fungible (que sirva para el intercambio) y principalmente, se debe tener confianza en ella.

El papel o metales que estamos acostumbrados a utilizar, cumplen estas características en la mayoría de los casos. Muchas veces los Estados abusan de su poder y emiten moneda, generando inflación y haciendo que esta pierda su valor. Otras veces simplemente se le quita el respaldo a una moneda o se pierde la confianza y esta deja de tener valor.

Las criptomonedas, también cumplen estas características, y muchas veces también corren riesgos similares. Pero hay algunas diferencias que las hacen sustancialmente diferentes. Veamos algunas de ellas.

En el caso de la confianza, se basa en algoritmos y programas informáticos, liderados por empresas o comunidades, en vez de un Estado y su banco central. En nuestro caso, la confianza se establece partiendo de un software y de los algoritmos que lo componen, así como de su equipo de desarrollo que es el responsable de la criptomoneda. En el caso de Bitcoin tiene una comunidad actual de unos 165 programadores 4.

Para que esta confianza sea efectiva, son muy importantes la forma de gobernanza de la comunidad y de su equipo de desarrollo y la transparencia con la que estos realizan su trabajo, por ello es imprescindible que una criptomoneda sea software libre. Esto lo retomaremos en breve.

“Bitcoin and coffee” por Aranami licenciada con CC BY 2.0

Este software, este programa informático es el que se encarga de llevar el listado de transacciones que se realizan en todo el sistema, es decir, se encarga de construir el libro contable que se conoce como blockchain (o cadena de bloques). Entonces, el blockhain es un libro contable descentralizado en el que se registran las transacciones de forma (semi)pública y donde los saldos no están asociados a los usuarios, sino a las direcciones que ellos controlan.

Planteamos algunos elementos a la hora de afrontar el problema de la confianza y en general la adopción y uso de este tipo de tecnologías que desarrollaremos a continuación.

El código abierto

Una de las fortalezas de este sistema de confianza, es que el código fuente de las criptomonedas suele estar abierto, y más aún suelen ser software libre 5. Es la forma más adecuada para garantizar la posibilidad de una auditoria permanente sobre el software y por lo tanto asegurarnos de que no realice acciones fraudulentas. ¿De qué otra forma podríamos asegurarnos de auditar un programa informático y saber si realmente hace lo que promete sin tener su “diagrama” completo de instrucciones?

No es una tarea sencilla, pero sin el software libre sería prácticamente imposible y en todo caso deberíamos depositar nuestra confianza nuevamente en terceros. Cuando el software es libre, siempre tendrás la posibilidad de descargar el código fuente, leerlo, asegurarte que no haya instrucciones maliciosas y utilizarlo. Muchas veces esta no es tarea de una persona cualquiera sino de un programador, o incluso de grupos de programadores y organizaciones que se dedican a buscar errores y posibles negligencias.

Para comprenderlo mejor, piensa en un software como un edificio, y en sus planos como el código fuente. Saber si existen o no puertas secretas, saber cómo se ensamblaron sus piezas, saber qué materiales se utilizaron y la calidad de un edificio es clave para poder confiar en él. A veces confiamos en inspectores municipales que hagan la tarea, pero lo mejor sería asegurarnos por nosotros mismos que los materiales son buenos. Con el software pasa algo similar solo que muy diferente. Los programas informáticos dominan toda nuestra cotidianeidad y no deberíamos dejar que nos vendan cajas negras imposibles de auditar. Las criptomonedas serán algo muy importante en nuestras vidas.

Otro elemento importantes en la confianza hacia las criptomonedas es la criptografía, justamente de allí viene su nombre.

¿Pero qué es la criptografía?

Son operaciones matemáticas que codifican algún tipo de información 6. Te permiten escribir tu contraseña o enviar un correo electrónico sin que un tercero pueda leer el contenido de tu mensaje 7. Hoy en día más de la mitad del tráfico web que pasa por Internet está protegido por criptografía, para evitar que gobiernos y empresas mafiosas espíen a los ciudadanos 8.

Para el caso de las criptomonedas, la criptografía permite almacenar la transacción en el libro contable de una forma “indeleble”: no solamente queda codificada y descripta de forma unívoca, sino que se encadena con la anterior. Y la próxima con la actual. De tal modo se va construyendo una “cadena” criptográfica y de allí su nombre “blockhcain”.

La otra parte importante del sistema es que este libro contable que es el blockchain, está almacenado en cada una de las computadoras que corren un nodo completo, con lo que se vuelve prácticamente imposible que se pueda falsificar una transacción. transacción.

Una red distribuida

Otro de los pilares en los que se basan las criptomonedas es en su red distribuida, es decir, son nodos interconectados, sin un “centro” o “servidor”, sobre el cual se distribuye y replica el libro contable o blockchain.

Las topologías de red más conocidas son, las centralizadas, descentralizadas o distribuidas. En la primer topología, la centralizada, existe un “servidor” y un “cliente”. Es decir, hay una jerarquía donde la información está en un nodo central o principal que es el servidor y luego los clientes o consumidores o nodos secundarios. Un ejemplo de esto es una página web, cual hay un nodo central (el servidor) que provee la información (la página), y un cliente (la persona que accede desde su navegador). Si por algún motivo el servidor falla, la web queda inaccesible (se cae) y el cliente no puede acceder a la información.

Otro tipo de red es la descentralizada, donde hay varios nodos centales que proveen la información y otros nodos que la consumen. Esta es una red más fuerte y democrática, pues para poder acabar con ella hace falta atacar a varios centros y la información no está en un solo nodo central. Las redes sociales libres como diaspora* o mastodon son un ejemplo de este tipo de red.

Por último la distribuida o también conocida como peer-to-peer (p2p, que significa “entre pares”) en la que todos los nodos son productores y consumidores: todos los nodos tienen toda la información. Esto hace que le red sea mucho más fuerte y democrática y para acabar con ella hace falta atacar todos los nodos de la red. Es decir, la la caída o compromiso de uno o algunos nodos, no ponen en peligro la integridad de la red. Un ejemplo de ello es la red Zeronet, que corre sobre Internet: una vez que se accede a un sitio web, este ya queda copiado en tu computadora y puede ser accedido por otros, así tu computadora se comporta como cliente y servidor. Otro ejemplo es la forma de intercambio de contenidos BitTorrent, por la cual te descargas archivos y al mismo tiempo estás compartiendo desde tu computadora.

Imagen: topologías de red. Tomado de: https://lasindias.blog/el-poder-de-las-redes

Las criptomonedas, funcionan construyendo una red distribuida de nodos a través de los cuales se copia y sincroniza el blockchain. Cuando instalamos una criptomoneda lo primero que ocurre es la descarga del blockchain y cada vez que la encendemos se sincroniza el resto de los nodos de la red. En cada momento del tiempo vamos teniendo todo el listado de transacciones que se vanrealizando 9.

En los momentos de escribir este artículo, hay unos 10.000 nodos completos de bitcoin en ejecución 10.

En resumen

Una criptomoneda es una forma de creación de valor, que utiliza un registro de transacciones público basado en software libre, mantenido y utilizado por una comunidad, en una red distribuida, en la que cada transacción se replica a toda la red utilizando criptografía.

¿Te gustó el artículo? ¿te parece de utilidad? Haz comentarios abajo así nos impulsas a seguir creando los próximos capítulos de la serie.

Notas:

  1. Versión original en inglés de “Quiero toda la tierra más el 5%”
  2. Versión en español de “Quiero toda la tierra más el 5%”
  3. Andreessen, M. (1390323270). Why Bitcoin Matters. Recuperado 25 de noviembre de 2017, a partir de https://dealbook.nytimes.com/2014/01/21/why-bitcoin-matters/
  4. Tomando como dato el análisis que hace OpenHub para los últimos 12 meses (básicamente para el 2017)
  5. Para entender qué es el Software Libre, te recomiendo leer “El movimiento del Software Libre en Uruguay”, sobre todo los primeros capítulos donde se elabora el concepto de forma muy detallada. También puede ser de utilidad que le eches un ojo a este video.
  6. Para entender mejor qué es la criptografía puedes ver este video: https://youtu.be/Q8K311s7EiM
  7. Para ello hay que configurar correctamente tu programa de correo electrónico.
  8. Principalmente gracias al proyecto “Let’s encrypt” de la Electronic Frontier Foundation que proveyó una herramienta de software libre, gratuita y segura para cifrar el tráfico web. Para seguir leyendo sobre vigilancia de las comunicaciones te recomendamos leer nuestro artículo: Vigilancia Estatal de las comunicaciones y derechos fundamentales en Paraguay
  9. Para profundizar sobre topologías de red y sus implicaciones políticas te recomendamos el manual “El poder de las redes”.
  10. Puedes ver los nodos de bitcoin en las siguientes plataformas: https://coin.dance/nodes o https://bitnodes.earn.com